It Can't Happen Here

With a new Afterword

"The novel that foreshadowed Donald Trump's authoritarian appeal."-Salon

It Can't Happen Here is the only one of Sinclair Lewis's later novels to match the power of Main Street, Babbitt, and Arrowsmith. A cautionary tale about the fragility of democracy, it is an alarming, eerily timeless look at how fascism could take hold in America.

Written during the Great Depression, when the country was largely oblivious to Hitler's aggression, it juxtaposes sharp political satire with the chillingly realistic rise of a president who becomes a dictator to save the nation from welfare cheats, sex, crime, and a liberal press.

Called "a message to thinking Americans" by the Springfield Republican when it was published in 1935, It Can't Happen Here is a shockingly prescient novel that remains as fresh and contemporary as today's news.

With an Introduction by Michael Meyer
and an Afterword by Gary Scharnhorst
"Written at white heat."-Chicago Tribune

"Not only [Lewis's] most important book but one of the most important books ever produced in this country."-The New Yorker
The son of a country doctor, Harry Sinclair Lewis (1885-1951) was born in Sauk Centre, Minnesota. His childhood and early youth were spent in the Midwest, and later he attended Yale University, where he was editor of the literary magazine. After graduating in 1907, he worked as a reporter and in editorial positions at various newspapers, magazines, and publishing houses from the East Coast to California. He was able to give this work up after a few of his stories had appeared in magazines and his first novel, Our Mr. Wrenn (1914), had been published. Main Street (1920) was his first really successful novel, and his reputation was secured by the publication of Babbitt (1922). Lewis was awarded a Pulitzer Prize for Arrowsmith (1925) but refused to accept the honor, saying the prize was meant to go to a novel that celebrated the wholesomeness of American life, something his books did not do. He did accept, however, when in 1930 he became the first American writer to receive the Nobel Prize for Literature. During the last part of his life, he spent a great deal of time in Europe and continued to write both novels and plays. In 1950, after completing his last novel, World So Wide (1951), he intended to take an extended tour but became ill and was forced to settle in Rome, where he spent some months working on his poems before dying.

Michael Meyer, PhD, a professor of English at the University of Connecticut, previously taught at the University of North Carolina at Charlotte and the College of William and Mary. His scholarly articles have appeared in such periodicals as American Literature, Studies in the American Renaissance, and Virginia Quarterly Review. An internationally recognized authority on Henry David Thoreau, he is a former president of the Thoreau Society and the coauthor of The New Thoreau Handbook, a standard reference. His first book, Several More Lives to Live: Thoreau's Political Reputation in America, was awarded the Ralph Henry Gabriel Prize by the American Studies Association. In addition to The Bedford Introduction to Literature, his edited volumes include Frederick Douglass: The Narrative and Selected Writings.

Gary Scharnhorst is Distinguished Professor Emeritus of English at the University of New Mexico, editor of American Literary Realism, and editor in alternating years of American Literary Scholarship.
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    IT CAN'T

    With an Introduction
    by Michael Meyer
    and a New Afterword
    by Gary Scharnhorst

    Table of Contents


    Sinclair Lewis enjoyed a brilliant career in the 1920s portraying and satirizing what he regarded as the mediocrity, materialism, corruption, and hypocrisy of middle-class life in the United States. His five major novels of the twenties-Main Street (1920), Babbitt (1922), Arrowsmith (1925), Elmer Gantry (1927), and Dodsworth (1929)-were all bestsellers that served to hold a mirror up to the parochialism and provincialism of that decade. A good many Americans winced at their own reflections in those novels, but they eagerly bought Lewis's iconoclastic books, because, however much they flinched at his representations of their middle-class lives, they were finally snugly, if not smugly, comfortable in the economic security that produced their prosperous confidence.

    After the stock market crash of 1929, however, there wasn't much left of the middle class of the early 1930s. Many who were previously solid, respectable breadwinners found themselves on bread lines, soup lines, and relief rolls. "Normalcy," a twenties password synonymous with security, gave way to the "jitters" as profitless corporations laid off millions of workers who drifted across the country like Oklahoma farm dust. The popular song and exuberant theme of the twenties "Ain't We Got Fun" changed its tune to "Brother Can You Spare a Dime" during the Great Depression. Although Franklin Delano Roosevelt's first inaugural address in 1933 promised a New Deal, he also let his countrymen know what the score was in grim tones:

    Values have shrunken to fantastic levels; taxes have risen; our ability to pay has fallen; government of all kinds is faced by serious curtailment of income; the means of exchange are frozen in the currents of trade; the withered leaves of industrial enterprise lie on every side; farmers find no markets for their produce; the savings of many years in thousands of families are gone.

    Not surprisingly, the middle class was no longer interested in being discounted by bankers or by satirists. Lewis had to find new material.

    Given the stormy economic and social climate of the early 1930s, Lewis had plenty of other topics to consider that were more relevant than middle-class predispositions to be foolish and venal. He found a ready-made plot in the nervous undercurrent that accompanied the volatile politics of the period. With the rise of Adolf Hitler and Benito Mussolini in Europe and the alarming popularity of a variety of demagogues from both the left and right in the United States, there was widespread concern that the country could be taken over by a fascist dictatorship. Lewis placed these fears at the center of It Can't Happen Here.

    Published in October of 1935, the novel gave shape to the free-floating anxieties that had consumed worried citizens for several years as the country stumbled through economic turmoil desperately seeking solutions. Lewis was intimately familiar with these concerns because Dorothy Thompson, his second wife, had interviewed Hitler as a foreign correspondent in Berlin and had written a series of articles between 1931 and 1935 warning Americans about the Nazi propaganda machine that masked the vicious persecution of Jews and the growing number of concentration camps designed to annihilate them. In addition to what he heard at his breakfast table, Lewis was very much aware of the many debates swirling around him in newspapers, journals, and books. In September of 1934, for example, The Modern Monthly featured a symposium titled "Will Fascism Come to America?" that featured a number of leading intellectuals such as Theodore Dreiser, Norman Thomas, Charles A. Beard, and Waldo Frank debating the question, and in early 1935, the Nation ran a series of articles on "forerunners of American Fascism." Although Lewis is often credited with coining the phrase
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Einband Taschenbuch
Seitenzahl 416
Altersempfehlung ab 18
Erscheinungsdatum 07.01.2014
Sprache Englisch
ISBN 978-0-451-46564-1
Verlag Penguin LCC US
Maße (L/B/H) 19/10.8/2.7 cm
Gewicht 265 g
Verkaufsrang 29302
Buch (Taschenbuch, Englisch)
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1 Bewertungen

Schwierige Lektüre, erschreckend aktuell
von Jashrin aus Baesweiler am 29.04.2017
Bewertet: Einband: Taschenbuch

Was kaum jemand für möglich gehalten hat, ist wahr geworden: Buzz Windrip ist zum neuen, amerikanischen Präsidenten gewählt worden. Sein 15-Punkte-Plan, der zwar frauen-, ausländer- und judenfeindlich ist, aber Amerika wieder stolz machen und in ein blühendes Land verwandeln soll, wird offenbar begeistert aufgenommen. Doch sc... Was kaum jemand für möglich gehalten hat, ist wahr geworden: Buzz Windrip ist zum neuen, amerikanischen Präsidenten gewählt worden. Sein 15-Punkte-Plan, der zwar frauen-, ausländer- und judenfeindlich ist, aber Amerika wieder stolz machen und in ein blühendes Land verwandeln soll, wird offenbar begeistert aufgenommen. Doch schon bald nach der Wahl zeigt sich, dass das Leben nicht für alle besser wird. Wer anders denkt und nicht mit dem Strom schwimmt, der bekommt es nur allzu schnell mit Windrips Handlangern, den Minute Men, zu tun. Gleichschaltung - und wer stört wird einfach ausgeschaltet, gleich ob ehemaliger Freund oder Feind. Bücherverbrennung, politische Neustrukturierung, Einschnitte in der Bildung. Schnell wandelt sich das freie Amerika in einen autoritären Staat. Auch der Journalist Doremus Jessup sieht lange Zeit beinahe ohnmächtig zu. Kann das wirklch wahr sein? Kann nichts mehr unternommen werden? Sinclair Lewis, der bereits 1930 den Literaturnobelpreis"für seine starke und lebendige Schilderungskunst, nebst dem Talent, mit Witz und Humor Typen zu schaffen“ (Begründung des Nobelkomitees) bekommen hat, schrieb "It can't happen here" 1935. Sein Ziel war wohl einerseits die Warnung vor ähnlichen Entwicklungen wie in Deutschland und Europa, über welche er vermutlich durch seine Frau Dorothy Thompson recht gut im Bilde war, sowie - damit einhergehend - in gewissen Maße auch der Versuch die 1936 anstehende Präsidentschaftswahl zu beeinflussen. In der Tat ist das von ihm entworfene Szenario zwar in Teilen überspitzt dargestellt und teilweise eine Politsatire, dennoch wissen wir aus der Geschichte, dass sich Ähnliches nur zu leicht ereignen kann. Gerade zu Beginn des Romans fühlte ich mich unweigerlich an die aktuelle Situation in den USA, aber auch an die in der Türkei, erinnert. Buzz‘ Forderungen waren schon ein wenig unheimlich zu lesen, besonders wenn man die Wahlversprechen der letzten US-Präsidentschaftswahl vor Augen hat. Sicher sind sie nicht identisch, aber eine gewisse Gemeinsamkeit ist nicht zu übersehen. Nachdem ich mich bei den ersten Seiten noch gefragt habe, ob ich es bis zum Ende durchhalte, habe ich mich mit jeder Seite mehr eingelesen und kam insgesamt mit dem Stil gut zurecht, auch wenn ich ihn bis zum Ende als sperrig und ungelenk empfunden habe und nur hin und wieder etwas von der Schilderungskunst, die das Nobelkomitee gewürdigt hat, finden konnte. Ein wenig habe ich sie in der Ironie bzw. dem Sarkasmus von Doremus gespürt. Dennoch war ich streckenweise richtig gefesselt von den Entwicklungen - oder war es eher ein fasziniertes Grauen? Die vielen Vergleiche, die sich aufdrängten, ließen mich gedanklich mehr als einmal den Kopf schütteln. Die Geschichte wiederholt sich doch immer wieder und offenbar ist es nicht so einfach etwas daraus zu lernen. Passend dazu, habe ich mir unter anderem folgenden Satz markiert: "... it's like reading about typhus in China and suddenly finding it in your own house!" (S.178) Manch einer ist vielleicht tatsächlich überrumpelt von den Entwicklungen und realisiert erst dann was los ist, wenn es (fast) zu spät ist. Wie schon der Titel sagt, man geht einfach nicht davon aus, dass "es" bei einem selbst passieren kann. Doch trotz der spannenden Thematik, die immer noch hochaktuell ist, habe ich sehr lange für die Lektüre der knapp 400 Seiten gebraucht. Dies lag zum einen am bereits erwähnten Schreibstil, zum anderen daran, dass ich sehr viel zu amerikanischer Geschichte und Politik nachgelesen habe, um das Geschehen besser einordnen zu können und mir Klarheit über die Verhältnisse zu verschaffen. Ebenso habe ich nach zahlreiche Figuren gegoogelt, denn es entstammen bei Weitem nicht alle der Feder von Sinclair Lewis. Für mich war das stellenweise etwas mühselig, doch die historischen Persönlichkeiten und natürlich die politische Stimmung sowie die wirtschaftliche Lage waren den damaligen Lesern sicher bekannt und sie konnten ganz anders an das Buch herangehen. Mein Fazit: Sinclair Lewis' Werk ist trotz seines Alters erschreckend aktuell und erinnert an George Orwells "1984" oder auch an "Brave new World" von Aldous Huxley. Auch wenn die Bücher ganz unterschiedlich sind und eine völlig andere Herangehensweise bieten, so haben sie doch eines gemeinsam: sie gehen der Frage nach "was wäre wenn" und rütteln die Leser auf. "It can't happen here" ist keine einfache Lektüre für zwischendurch, aber ich bin froh, dass ich es gelesen habe und manche Szenen werden mir sicher noch lange im Gedächtnis bleiben. Auf Grund des etwas zähen Beginns und des Schreibstils "nur" 4 von 5 Sternen.